Τετάρτη, 1 Οκτωβρίου 2008

Χιονια στον Κοκκινο Πλανητη

Το διαστημικό όχημα "Φοίνιξ" της NASA ανακάλυψε στοιχεία που δείχνουν ότι υπήρχε νερό σε υγρή μορφή στον Άρη, ενώ για πρώτη φορά εντόπισε να πέφτει χιόνι στον κόκκινο πλανήτη. Το χιόνι έπεφτε, από σύννεφα σε ύψος περίπου 4 χιλιομέτρων, στις βόρειες αρκτικές πεδιάδες και φαινόταν να εξατμίζεται πριν φτάσει στην επιφάνεια. Όμως το χειμώνα οι επιστήμονες πιστεύουν ότι το χιόνι μπορεί να φθάνει και στο έδαφος.

Βέβαια, σύμφωνα με τα στοιχεία που έχουν συλλέξει τα όργανα του ρομποτικού γεωλόγου, το χιόνι εξατμίζεται πριν ακουμπήσει την ξηρή και αφιλόξενη επιφάνεια του πλανήτη.

Η επέλαση του χιονιά στον Αρη είναι ένα πρωτοφανές δεδομένο, λένε οι ειδικοί και όπως δηλώνει ο υπεύθυνος της NASA για τις μετεωρολογικές μετρήσεις του Φοίνικα, Τζιμ Γουάιτχεντ, «θα συνεχίσουμε να ψάχνουμε για χιόνι που έχει φτάσει στην επιφάνεια του Αρη».

Μια άλλη μεγάλη ανακάλυψη του Lander είναι ότι η κόκκινη σκόνη που καλύπτει τον Αρη, έχει μεγάλες ομοιότητες στη χημική της σύσταση με το θαλασσινό νερό, ένα στοιχείο που ενισχύει ακόμα περισσότερο την πιθανότητα να κυλούσε νερό στην επιφάνεια του Κόκκινου Πλανήτη, ικανό να υποστηρίξει ζωή.

Η ανάλυση των δεδομένων που έχει προσφέρει μέχρι σήμερα στους επιστήμονες ο Φοίνικας, δείχνει ότι στη σκόνη υπάρχει πιθανότατα ανθρακικό ασβέστιο, ενώ το pH (η ενεργός οξύτητα) της Αρειανής σκόνης είναι 8,3, όσο δηλαδή και του θαλασσινού νερού.

Το χιόνι που... πέφτει από ψηλά στον Κόκκινο Πλανήτη όμως δεν σημαίνει μόνο τον ερχομό του χειμώνα και το τέλος του καλοκαιριού. Σημαίνει επίσης και τον «θάνατο» του Φοίνικα!

Ο ρομποτικός γεωλόγος βρίσκεται σε λειτουργία 30 Αρειανές μέρες (sol) περισσότερο από το προγραμματισμένο (η αρχική εκτίμηση των επιστημόνων ήταν ότι η αποστολή του θα διαρκούσε 90 και ήδη έχει λειτουργήσει επί 120 συνεχόμενα sol) και έχει αρχίσει να υπολειτουργεί καθώς οι συλλέκτες ηλιακής ενέργειάς του δέχονται ολοένα και λιγότερο φως όσο οι μέρες στον Αρη μικραίνουν.

Σύντομα και για περίπου ένα εξάμηνο, ο Ηλιος θα βρίσκεται κάτω από τη γραμμή του ορίζοντα και ο υπερήλικας Φοίνικας θα τερματίσει τη χρήσιμη για την επιστήμη λειτουργία του στον παγωμένο και έρημο πλανήτη.

Δεν υπάρχουν σχόλια: